Ο Ντον Μακλίν τραγούδησε το 1971 στο κομμάτι «American Pie» για την «ημέρα που πέθανε η μουσική», αναφερόμενος στον αδόκητο χαμό τριών αστέρων του ροκ εν ρολ, του Μπάντι Χόλι, του Ρίτσι Βάλενς και του Τζάιλς «Μπιγκ Μπόπερ» Ρίτσαρντσον που πέθαναν τις πρωινές ώρες της 3ης Φεβρουαρίου 1959, όταν το αεροπλάνο στο οποίο επέβαιναν συνετρίβη στο Κλίαρ Λέικ της Άιοβα. Ωστόσο, είναι σίγουρο πως ο 73χρονος Μακλίν σήμερα θα έγραφε τους στίχους αυτούς όχι για την ημέρα εκείνη, αλλά για την 1η Ιουνίου του 2008. όταν συντελέστηκε μια άνευ προηγουμένου πολιτιστική τραγωδία, τις συνέπειες της οποίας θα καταλάβουμε (μάλλον) στο εγγύς μέλλον.

Όπως αποκαλύπτεται σε δημοσίευμα του The New York Times Magazine, πάνω από 500.000 πρωτότυπες ηχογραφήσεις σημαντικών καλλιτεχνών καταστράφηκαν στη μεγάλη πυρκαγιά που ενέσκηψε εκείνη την αποφράδα ημέρα στα Universal Studios στο Χόλιγουντ. Μεταξύ άλλων καταστράφηκαν αυθεντικές ηχογραφήσεις των πρώτων εμφανίσεων της Aρίθα Φράνκλιν, όλο το έργο του Τσακ Μπέρι για την Chess Records και οι περισσότερες από τις ηχογραφήσεις του τζαζίστα Τζον Κολτρέιν στη συλλογή Impulse Records. Επίσης, εκτιμάται ότι χάθηκαν στις φλόγες άγνωστα και ακυκλοφόρητα κομμάτια των Nirvana, R.E.M., Τζάνετ Τζάκσον, Soundgarden, Beck, Eminem, Nine Inch Nails, Μπι Μπι Κινγκ, Σερ, Τζόνι Μίτσελ, Ερικ Κλάπτον, Ελτον Τζον, Eagles, Aerosmith, Μπάρι Γουάιτ, Μπίλι Χόλιντεϊ, Λούις Άρμστρονγκ, Ελα Φιτζέραλντ, Ετα Τζέιμς, Στινγκ, Guns N’ Roses, Μέρι Τζέι Μπλάιτζ, No Doubt, Snoop Dogg, Σέριλ Κρόου, Τουπάκ Σακούρ και 50 Cent.

Η πυρκαγιά -που προκλήθηκε αρχικά από φλόγιστρα που χρησιμοποιήθηκαν από εργάτες που έκαναν εργασίες συντήρησης στο στούντιο- εξαπλώθηκε στον χώρο αποθήκευσης της Universal, όπου φυλάσσονταν βιντεοκασέτες, ρολά φιλμ και πρωτότυπες ηχογραφήσεις. Παρ’ όλο που η είδηση της φωτιάς καλύφθηκε εκτενώς από τα ΜΜΕ εκείνη την εποχή, η έκταση της ζημίας ήταν μέχρι σήμερα άγνωστη στο ευρύ κοινό. Τότε, οι εκπρόσωποι της Universal είχαν δηλώσει ότι η πυρκαγιά είχε καταστρέψει μόνο την έκθεση του King Kong, αλλά και την αποθήκη με βίντεο από τηλεοπτικές εκπομπές και ταινίες από τη δεκαετία του ’20 και μετά, αποκρύπτοντας το ότι η πυρκαγιά έφτασε και στο σημείο αποθήκευσης ηχογραφήσεων καθώς ανησυχούσαν για τις αντιδράσεις των καλλιτεχνών των οποίων τα κομμάτια χάθηκαν.

Στο δημοσίευμα περιγράφεται λεπτομερώς ο τρόπος με τον οποίο η Universal Media Group υποβάθμισε την καταστροφή, για να αποφευχθεί η αντίδραση των καλλιτεχνών και η δημόσια αποδοκιμασία. «Στην πυρκαγιά αναμφισβήτητα χάθηκε μια τεράστια μουσική κληρονομιά» αναφέρεται σε εσωτερικό υπόμνημα της εταιρείας το 2009. Σε δήλωσή την περασμένη Τρίτη στο BBC, η Universal Music Group ανέφερε ότι η πυρκαγιά ήταν «ατυχής», αλλά υποστήριξε ότι το άρθρο στο The New York Times Magazine περιελάμβανε «πολλές ανακρίβειες, παραπλανητικές δηλώσεις, αντιφάσεις και θεμελιώδεις παρανοήσεις για την έκταση του συμβάντος και των στοιχείων που καταστράφηκαν». «Η προστασία της μουσικής είναι απόλυτη προτεραιότητα για εμάς και είμαστε περήφανοι για το αρχείο μας με ηχογραφήσεις» αναφέρει η δήλωση.

Universal Studios Hollywood

«Ενώ υπάρχουν περιορισμοί που μας εμποδίζουν να αναφερθούμε δημοσίως σε κάποιες από τις λεπτομέρειες της πυρκαγιάς που συνέβησαν στις εγκαταστάσεις των NBC Universal Studios πριν από μια δεκαετία, το περιστατικό, αν και βαθιά ατυχές, δεν επηρέασε ποτέ την διαθεσιμότητα της μουσικής που κυκλοφορεί εμπορικά, ούτε επηρέασε τους καλλιτέχνες» ανέφεραν οι εκπρόσωποι της εταιρείας. Πολλοί καλλιτέχνες έσπευσαν με αναρτήσεις τους στα μέσα κοινωνικής δικτύωσης να σχολιάσουν το δημοσίευμα του The New York Times Magazine. Λόγου χάρη, οι R.E.M., με ανακοίνωσή τους στο Twitter, σημειώνουν: «Προσπαθούμε να βρούμε ασφαλείς πληροφορίες σχετικά με το τί συνέβη και πόσο επηρεάζει τη μουσική του συγκροτήματος».